Unfold融资3000万美元,为垂直农业创新蔬菜品种

发布者:bpadmin
发布时间:2020-08-13 13:51
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城农获悉——今天,拜耳公司(Bayer AG)的投资部门Leaps by Bayer和淡马锡(Temasek)宣布成立一家新公司,将开发最适合垂直农场种植的新蔬菜品种。这家名为Unfold的新公司在第一轮融资中从淡马锡和拜耳融资3000万美元,并计划将这笔资金用于在美国建设研发业务。



Unfold对垂直农业概念采取了略有不同的方法。大多数垂直农业公司专注于开发新技术来改善植物的生长过程,比如在生长和收获过程中加入更多的自动化,或者为一种作物寻找完美的光谱,但Unfold将把其资源用到种子遗传学上,以开发专门为垂直农业环境量身定做的种子品种。

在垂直农业中,有两条通向更好的单位经济的明确途径。其一是围绕垂直农业的模拟和数字基础设施(即硬件)-自动化、照明和温度控制-进行创新,以降低电力和空间成本。这类成本往往使垂直农业超出了商业可行性的界限。另一条途径是考虑升级“软件”,比如农作物本身。如果电费、房租和水费太高,为什么不从改变作物本身的生物特性开始,使它们更适应严格的垂直耕作环境,且生长得更好呢?

到目前为止,垂直农场还是使用为其他种植环境开发的种子,例如温室或农田。农化巨头拜耳(Bayer)和淡马锡(Temasek)正在寻求第二种选择,即考虑升级植物“软件”。他们最新联合推出的Unfold公司,将围绕优化蔬菜品种质量和口感体验进行创新,目的是提升垂直农业的质量、效率和可持续性的水平。Unfold将在新加坡和美国各地开展业务,总部设在加利福尼亚州的Davis。 

虽然严格来说Unfold不是合资企业,但这项业务是在淡马锡和拜耳旗下投资部门Leaps by Bayer共同投资3000万美元成立的。拜耳和淡马锡对Unfold拥有同等所有权,但随着时间的推移,这种情况可能会改变,甚至有可能在未来寻求其他投资。


拜耳蔬菜种质权

除了资本,Unfold将获拜耳授权利用其精选的蔬菜种质,着重对风味、营养以及对垂直农业有价值的植物性状进行筛选和培育。这包括作物结果早且均匀,生物量快速积累,适合自动化收获的植物构型,产量效率,以及光诱导的质量性状等。

根据Unfold的计划,最初将获得包括生菜、菠菜、番茄、辣椒和黄瓜的种质,之后将扩展到另外五个品种,但是将不包括任何转基因的种子。转基因生物是非常有价值的食品生产工具,但目前转基因在传统农业领域更有价值。高科技的垂直农业更适合发掘其他现代育种技术的潜力,比如基因编辑等。


价值128亿美元的商机

预计2019年至2026年期间,全球垂直农业市场将以24.6%的复合年增长率增长,到2026年末,市场价值将升至128亿美元,Unfold将在专业种子业务中看到大量机会。

目前垂直农业市场规模尚不算大,但扩张迅速。作为一个细分领域,因为有许多不同的种植系统和不断发展的技术,如AI,照明和收获系统,垂直农业有着独特且快速发展的需求。拜耳之所以决定成立一家独立的公司,而非从内部开发,相信也是看好这个不断增长和不断发展的新兴市场,使独一无二的Unfold可以专注于垂直农业领域。


新加坡的“野望”

至于淡马锡在建立Unfold的过程中扮演的角色,似乎与现在新加坡对农业食品创新和粮食安全相关。这类创新和商业模式可以帮助其增强自身的食品弹性,实现其“30/30”的国策目标,即到2030年让国家实现30%的食物自足,而目前这一比例还不到10%。 

新加坡是对新鲜、可持续和当地种植的农产品的需求不断增加,因为这样的农产品的环境足迹更小,在种植和运输时使用的资源更少,并且保持最好的新鲜度和风味。Unfold也确实有潜力成为新加坡和其他特大城市在实现粮食安全方面取得成功的关键推动因素。

除了对传统农业公司的投资外,淡马锡还投资了一系列垂直农业公司。拜耳和淡马锡都认识到,粮食安全是新加坡的当务之急,鉴于耕地稀缺,垂直农业和室内耕作将在这方面发挥关键作用。


奠定垂直农业新方向


可以说,在种子层面进行针对垂直农业的开发,还不多见。然而,Unfold并不是唯一一家尝试这种做法的公司。在新加坡的Singrow已经在着手开发适合垂直种植的草莓新品种。上周,韩国化工巨头Noroo也宣布启动在新加坡的农业解决方案中心,而针对受控环境农业的种子定制也是该公司将重点关注的一个领域。

除了企业开始为垂直农业育种布局,科研机构其实早已涉足,培育适合垂直农业的作物品种。美国顶级的科研中心,冷泉港实验室,就已研究基因编辑的番茄,探索基因编辑和垂直农业如何能够协同工作,利用高度受控的生长环境,找出哪些生长条件对新品种最有利。
 
加州大学河滨分校也通过CRISPR-Cas9基因编辑技术开发适合在城市垂直农场生长的小番茄。它们比普通番茄更早结果,最大限度地减少了资源和能源消耗。只要稍作调整,甚至可以使它们适合在国际空间站生长,满足宇航员对新鲜的水果和蔬菜的需求。

垂直农业将在农食生态系统中扮演重要角色,但这种模式还没有完全证明可以养活数百万人并带来可靠投资回报的能力。专注于针对垂直农业的育种可以培育出味道更好、生长更快的蔬菜品种,也可能会为垂直农业的整体可扩展性,以及其在农食系统中的长期作用提供更多答案。
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