John Deere天价收购Bear Flag Robotics背后的逻辑是什么?

发布者:bpadmin
发布时间:2021-08-07 13:39
分类:全部资讯 农业机械 农食科技 原创内容 商业投资 最新动态 观点评论
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今年1月,当Bear Flag Robotics完成种子轮融资时,投资人们表示Bear Flag Robotics可能会成为未来十年农业领域最重要的公司之一。如今,在农机巨头John Deere宣布以2.5亿美元收购这家初创公司后,无疑证明了其早期投资者们的超前眼光。那么,到底是什么让John Deere看上了Bear Flag Robotics这家初创公司呢?



Bear Flag Robotics之于拖拉机,就像Cruise Automation之于汽车,将普通拖拉机转变为自动驾驶的拖拉机。这是John Deere在过去四年中进行的第二次重磅收购,此前这家农机巨头曾在2017年以3.05亿美元天价收购了精准喷洒机器人公司Blue River Technology。

自动驾驶将像机械化一样具有变革意义,因为它将成为一个实现真正数字农业的平台。数字农业仅靠数据的洞察力难以推动其价值,但要在数字农业技术中创造新的价值,就需要将洞察力与行动力联系起来并运行。机器人技术将是解锁这一切的关键。

通过把数据分析,机器人技术和自动化相结合,我们就可以单独监控每棵植物的生长状况。这将降低劳动成本,并使再生农业在经济上可行;而且提高农民的职业安全性,并在降低成本的同时减少农化产品的施用。虽然机器人技术尚未普及,但其终将让农民受益,用更少的钱做更多的事情,同时对环境的影响更小。

在大流行中期筹集资金并非易事。不过,Bear Flag Robotics仍然完成了种子扩展轮的超额认购,获得了790万美元融资,由True Ventures领投。就在2018年,Bear Flag Robotics还从Agfunder、Graphene Ventures、Alexandria Venture Investments、D20和Green Cow VC等投资者那里获得460万美元的种子轮融资。

据Bear Flag Robotics的早期投资人透露,之所以投资这家农业自动化初创公司的原因是他们解决了正确的问题。在机器人领域,我们经常看到创始人在做一些过于琐碎的事情,而且没有击中市场痛点;或者他们在做一件太难的事,低估了所面临的农业多变环境对机器人的挑战。事实上,农业机器人比制造一个只有几个自由度并在固定环境中工作的机器人要难上100倍都不止。

然而,Bear Flag Robotics则以正确的方式尝试解决农业机器人问题。首先,他们知道自己不需要制造无人驾驶拖拉机;他们只需要通过无人驾驶汽车的硬件设备让普通拖拉机能够实现无人驾驶。这使他们能够简化问题,限制资本支出,专注于软件和应用层面的解决方案。

其次,尽管Bear Flag Robotics对无人驾驶有着巨大的野心,但他们面对的市场是针对高价值农作物的耕作,比如生菜,整个美国加州几乎全年都在种植生菜。与播种或喷洒农药相比,耕作听起来可能很无聊,但这就是“天才之处”。许多风投机构放弃了Bear Flag Robotics,因为他们只看到了一个微观市场,却没有看到宏观图景。因为播种和喷洒农药很容易出错,但耕作是农民乐于交给机器人来操作的事情,不可能造成太大的破坏,而且这项工作很繁琐。与人类不同的是,无人驾驶拖拉机可以全天候运行。这让农民可以有更多时间为播种做准备,允许他们在同样的土地上种植更多作物。从每年2.4倍轮作到2.8倍轮作可以显著提高利润。

对于农民来说,如何评估Bear Flag Robotics解决方案呢?事实是风险很低,收益却很高,这有助于建立信任,克服了许多农业科技公司所遇到的技术采用问题。通过专注于加州的高价值作物,Bear Flag Robotics可以获得像Church Brothers Farms这样的几个大企业客户。像这种级别的客户,几乎每天都要在农田里耕作,使得Bear Flag Robotics能够提高学习速度并对自身技术迅速进行迭代升级。除了这些,客户的反馈也同样重要。一位企业级客户就曾表示,Bear Flag Robotics是他们唯一不用担心的农业科技初创公司,团队会在几周内就推出新的解决方案,相比其他公司可能会要一年时间。

虽然像John Deere这样的农机巨头生产全球最好的农用机械,但开发机器人解决方案需要不同的DNA。实际上,John Deere已经自主开发出了两款全电动无人驾驶拖拉机,分别是2018年推出的“GridCON”以及2019年亮相的“小丑(Joker)”。GridCON,依靠拖曳电缆为其提供电能;小丑,则是全电力驱动的铰接式无人驾驶拖拉机,动力达到680马力。然而,John Deere已经明确表示,在未来十年内,“GridCON”和“小丑”不会成为商业化产品;相反,它们是John Deere对未来的愿景,将融合三个技术领域:电气化,人工智能(AI),自动和自主化 ,成为更广泛的农业自动化系统中的执行器。

那么,这天价收购Bear Flag Robotics背后的逻辑也就明朗了,因为Bear Flag Robotics的技术和产品可成为与未来John Deere无人驾驶拖拉机衔接的最佳过渡方案。

虽然机器人初创公司从外部看起来进展缓慢,但艰难的过程恰恰让它们变得更有价值;快速跟进是相当困难的,因为人工智能系统需要在实际工作中学习。当人们意识到这一点时,市场上实际只有几个关键的参与者。Bear Flag Robotics不会是我们在农业机器人和自动化领域看到的最后一次重大收购,也许在十年后,所有主要的农业设备公司,首先也是最重要的,都将是自动化公司。

我们因该对农业自动化及自主化感到兴奋,因为这意味着农业的下一次重大变革和突破。除了Bear Flag Robotics,还有不少杰出的农业机器人初创公司值得关注,比如Root AI,开发温室收获机器人解决方案,并于今年4月被AppHarvest收购;Tevel Aerobotics,使用无人机群收获苹果和其他果树。更重要的还有测绘,比如致力于大田作物的Sentera和果树作物的Aerobotics,以及专注农业数据分析的Solinftec和Fieldin等等。这些将是数字农业闭环的关键部分,而机器人技术将进一步解锁其潜力。
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