丰田风险投资为何投资Burro的农业机器人?

发布者:bpadmin
发布时间:2021-10-14 04:41
分类:业界访谈 全部资讯 农业机械 农食科技 原创内容 商业投资 最新动态 观点评论
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9月底,专注于开发搬运机器人的美国农业机器人初创公司Burro完成了1090万美元的A轮融资,由S2G Ventures和丰田风险投资公司(Toyota Ventures)共同领投。对于丰田来说,这是该集团对农业科技行业的第一笔投资,意味着进入一个崭新领域。展望未来,丰田风投预计会为这一领域贡献更多投资。



初创公司Burro成立于2017年,名为Augean Robotics,专业生产可以跟着工人四处走动,并自动完成某些任务的农业机器人。Burro的机器人使用人工智能和机器学习,自动导航到农场上需要它们的地方。目前,它们最大的功能是运送收获的水果,如葡萄、浆果和苗圃作物。

丰田风险投资公司创始董事总经理Jim Adler表示:“我们关注的是可以被颠覆的破碎的大市场,而农业是个很大的市场,我认为它越来越容易受到科技的颠覆。当见到Burro团队时,我们对他们的想法产生共鸣,简单而直截了当。”他认为正是因为“简单”,而让Burro引起投资人的注意。


这是丰田风险投资对农业科技公司的第一笔投资。Burro是如何进入到丰田风投的视野的?

Jim Adler:我们在两个领域有相当广泛的关注。一个是“前沿技术”,比如人工智能,数据,云,移动,机器人技术,现在又扩展到智能城市和数字化健康,金融科技,和材料。另一个领域是我们代表丰田汽车公司管理的气候基金,关注的是碳捕获和储存,可再生能源,还有氢气。

农业是一个破碎的大市场,我认为它正变得越来越容易受到颠覆。我认为,10年前,农业不太容易被颠覆,同样我认为15年前的汽车业也不太容易被颠覆,但是我认为这些市场现在发生了变化,而且这些变化肯定是剧烈的。我的意思是,空气、水和食物是最重要的,而前沿技术将影响农业。所以,为什么投资Burro,为什么是现在呢?

我们已经研究农业大约一年了,甚至一年多,可能18个月左右,并看到了很多机器人技术,人工智能技术,自主应用技术,但我们还没有真正看到它的普及。像大多数风险投资基金一样,我们研究产品和市场,会问‘产品在那里,但市场真的在那里吗?’企业公司经常早上醒来就会想,技术怎么能解决我的问题?我还不知道农民是否也这样,因为他们有更紧迫的问题,但是我认为这一点正在改变。

20年前,没有人会醒来后想,“云将如何解决我的问题?”然而亚马逊云科技出现了,把数据存储在云端。从此,我们不再为磁盘崩溃,丢失数据,备份数据而发愁。我们会想,“如果把数据放在云端,那就是云服务商该担心的事了。”这是几乎是每个人都有的非常乏味的问题,但亚马逊让每个人都开始考虑云,并解决了一个非常重要但容易理解的问题。

当我们见到Burro团队时,我们真的对这其想法产生共鸣,简单而直截了当,可能每个农业行业的人都会碰到这样工作。Burro的产品不是最性感的,也不是最酷的,没有关节机械臂,但它是一个让农场工人更有效率、更有生产力的平台。这有点像农业的亚马逊云科技。

在了解Burro团队时,我们觉得有一种类似的相似之处:当农业社区可以在早上醒来开始思考这些技术,可能会说,“现在怎么让Burro来解决这个问题?”对此,我们感到非常兴奋。


你认为很多最具影响力的农业技术解决方案都是简单的吗?

Jim Adler:是的,我认为大多数情况都是这样的。如果你试图步子迈的太大,人们自然会对此产生抵触情绪;但如果它看起来是渐进的,最终却是颠覆性的,我认为这是最好的。如果在量变之前进行颠覆性的尝试,那么最终可能会为时过早,但如果能把一项颠覆性的技术包装成渐进型的产品,我认为这会很管用。在帮助提高种植者和农民的生产力时,它是一项可接近和易采用的服务;然后,范围就会扩大,随之产生另一种增量服务。我认为大多数成功的市场是这种情形,而Burro正在采取这种方式,可能被证明是相当有吸引力的。


在颠覆性但同时又要简单,你是否看到了农业科技的其他领域也显示出潜力?

Jim Adler:农田更难,而温室直截了当,所以我们研究温室已经有一段时间了。我们对这个新领域尽量保持谦虚,这就是我们为什么要与S2G合作的原因,很大程度上依赖他们来了解市场和客户的真实状况。我们知道,一种失败模式是高估了技术的能力。

农业是一个很大的市场,但其中很多部分是无利可图的。因此,你必须提供真正提高盈利能力、提高毛利率等方面的技术,从根本上提高生产力。如果某项技术解决方案提供了这些东西,那么我认为就会看到更广泛的采用。我认为如果太痴迷于某项技术,对于一家承诺过高的公司来说,失败的影响深远,客户失望,市场收缩,然后陷入困境。让市场幻想破灭并不难,所以我们试图找到真正能超额兑现承诺的公司。在一个不断增长的市场中,重要的是不要让人失望。


丰田对早期投资的关注还有哪些?

Jim Adler:早期风险投资是未来的望远镜。越晚期的投资,就越短视。因此,一只成长型基金可能着眼于未来几年,或投资一家期待了几个季度的上市公司。但在早期阶段,实际上是在用多年甚至几十年来看待市场的走向。从丰田的角度来看,后者是我们想要的,因为我们想要了解世界的走向,当然也要帮助塑造它。我们团队中的许多人都是经验丰富的企业家,与那些想要改变世界的创始人产生了很好的共鸣。尽管这听起来可能很俗套,但我认为这是过去五六十年来许多初创公司在各种市场上实现的重要使命。这些原则将同样适用于农业。


丰田未来会不会进行更多的农业食品投资?

Jim Adler:我认为会的。我认为农业食品行业是采用这种方式的成熟领域之一,假设生产力能够继续提高的话。我认为在某些领域已经采用了一些技术方案,比如乳制品行业的一部分业务。大型农业企业已经采用了相当多的技术,但中小企业并没有。我认为这是一个很好的机会,让科技进入市场,让小农户获得在技术份量上和生产力上的进步,也让本地种植得到更多推动力。本地化食品生产,这是我们的重点领域之一,本地的食物和当地的能源有未来吗?科技又如何加速这一进程呢?


如何看待推动小农场和更多的本地生产,以及对“大农业”及其一些后果的担忧?

Jim Adler:可持续的小农户粮食生产对我们的未来至关重要。这就是农业行业的多样性的来源,也是真正感受到当地特色作物和美味食物的地方。因此,科技解决方案不应该只是市场大玩家的范围,而这里蕴藏着巨大的机遇。这就是为什么初创公司往往是能迅速提供解决方案的公司,因为他们最有效地适应客户基础。我预计对本地化的需求会很高,而初创企业可以真正对这些需求做出反应。如果这些需求在一个细分市场中普遍存在,意味着像Burro这样的公司将能够为更多的客户提供服务,然后参与更多的市场。我们已经在其他市场看到了这一点。

经常被问到的一个重要问题是,技术是否会取代人工。我认为这一点上,很多人还不够了解丰田。我们有这样的愿景,即机器将继续放大人类的体验,而我们认为机器人不会取代人类。我们可以进入人工智能的阶梯,但人工智能真的很简单,在大多数日常体验中经常令人失望。然而,它们确实能帮助人们提高生产力,就像任何工具一样,它们可以很好的帮助放大人类的体验,并在某种程度上对其进行调整。

在农业人工短缺的情况下,我们在分析中总是会说,痛点在哪里?这项技术在哪里能真正减轻痛点?最大的痛点之一是寻找工人,在收获期间找到足够的工人。如果Burro平台让工人的工作效率大大提高,虽然是一个非常简单的想法,但却是令人难以置信的强大。这通常对产量很重要,像滚雪球一样。最终,如果粮食的种植者能赚到更多的钱,我认为这最终是一件好事。
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