垂直农业正走向“泡沫化的谷底”,但这是一件好事

发布者:bpadmin
发布时间:2021-12-19 11:11
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今年的10月15日,一条不起眼的新闻简报让设施农业领域的人炸了锅:垂直农业科技公司AeroFarms的SPAC上市计划失败!之后不久,就有投资机构表示将不会按原计划投资设施农业行业,因为鉴于AppHarvest和AeroFarms不尽人意的表现,它们还没有做好准备。AppHarvest在第一季度业绩不佳后,其股价连续大跌。一霎那间,时间就像停止了一样,似乎每个人都在质疑设施农业的经济性,包括高科技温室和垂直农场。这就结束了吗?这个领域将去向何方?



AeroFarms终止SPAC上市计划可能与股市的波动性有关,而且一旦上市,公司则要承受季度业绩的压力,就像AppHarvest的股价所表现的那样。近几个月来,很多业内人士对设施农业,尤其是垂直农业的行业发展表示了担忧,因此这值得我们更深入地挖掘一下。

“Gartner技术周期曲线”可能会为我们提供一些启示。那么,让我们先来简要回顾一下垂直农业是如何走到今天的。垂直农业代表了设施农业最“极端”的形式,但了解过去也有助于我们为未来做准备;不幸的是,大多数新进入该领域的人,无论是创业者还是投资者,都对垂直农业的历史知之甚少。


Gartner技术周期曲线


垂直农业是通过在垂直堆叠的平面、垂直倾斜的表面和整合到其他结构中种植农作物的农业方法。它通过技术来控制所有影响作物产量、质量和一致性的环境因素,如照明、气候控制和施肥。高水平的技术意味着垂直农业具有巨大的变革潜力,但似乎也被过度宣传为解决人类粮食安全问题的“灵丹妙药”。

历史上的第一批垂直农场更具远见,而非实用性。该行业通过研究得到了发展,包括像NASA这样的玩家也参与了这场游戏。概念被提出的初始阶段,盈利不是目标,因为照明和能源的巨大成本则是未来需要考虑的事情。随着技术的快速进步,到2021年,垂直农业的许多方面都得到了改善。

首先,垂直耕作的基础技术,包括照明、自动化、气候控制等,已经有了显著的进步,显著降低了成本。其次,消费者对本地的和不使用农药的食物的兴趣持续增长,推动了需求。像Bowery Farming这样的公司,在产品销量上处于领先地位,在数千家超市里销售。垂直农场在世界各地如雨后春笋般涌现,但没有什么能与他们的美国同行们所获得的融资相提并论。Plenty、AeroFarms和Bowery Farming等垂直农业公司分别从谷歌、软银和Jeff Bezos等知名投资者那里获得了数十亿美元。

最后,对于垂直农业的宏观驱动因素在大流行中显得异常突出,包括供应链中断,还有对气候变化和食品安全的担忧,都驱使的投资者和政策制定者支持该行业。这显然是个利好!

然而,垂直农业并不完美,其建设成本仍然高得令人难以置信。尽管需求在上升,但大型农场在实现预期经济效益方面的能力仍然不成熟。这让人不禁要问,以农场数量和农场规模,垂直农业能以多快的速度增长?对一些企业来说,做大很有意义:他们可以获得最好的规模经济,可以与设备/技术供应商建立合作伙伴关系,可以通过增加就业从地方政府获得优惠。风险资本也希望他们做大,以获得投资回报,否则他们就不那么感兴趣了。

但正如每个从事农业的专业人士都知道的那样,农业真正的挑战是学习有效地管理和运营农场需要时间。这意味着负责任的、循序渐进的扩张方式更加实际与合理,而不是硅谷那种“唯快不破”的超增长心态。在投资者看来,这些农场充满了指数级增长潜力的技术,但经营者必须掌握处理复杂而多样的业务,从生产到销售,从招聘到培训,还有最重要的食品安全。这一过程比人们想象的要复杂得多,与农田里的传统农业模式形成了鲜明对比。

外人看到的是可能是闪亮的品牌、炫酷的技术和新鲜的产品;只有经营者自己才知道那些农场经历的混乱日子,往往在运营最初几年看到的是白白浪费掉的蔬菜产品。归根结底,大型垂直农场之所以难以让投资者满意,是因为它们经营着极其复杂的业务,需要时间和精准度才能扩大规模。

另一个挑战是,随着垂直农业的头部公司获得更多资金和被其他企业超越的压力,“独角兽”们都变得不那么开放,甚至神神秘秘。实际上,数据共享在该行业相对常见,但直到公司获得一笔可观融资之后,它们就封闭起来。一方面,这有助于保护知识产权和投资者的利益,但另一方面,它扼杀了行业层面的创新和学习。即便是雇佣了数十名顶尖的硅谷工程师来重新研发,这些农业公司也将面临的是一个简单粗暴的“觉醒”:尽管做出了所有努力,农业只是需要时间。在发展期间有一点至关重要,同行之间应该进行数据比较,从而帮助实现自身的跨越式发展,但资金雄厚的垂直农业公司很大程度上都缺乏这一点。

过度炒作和漂绿是垂直农业及设施农业的“敌人”。根据2021年全球设施农业普查报告,70%的设施农业经营者认为该行业容易受到过度的漂绿;而且,垂直农场运营商会刻意夸大有关可持续性方面的事实,以致于许多公司宣布了在世界各地的扩张计划,却从未实现。实际上,如果垂直农业公司不能实现规模化的经济效益,就很难继续扩张。这并不是说它行不通,而是通常情况下,农场需要的时间超过了投资者所允许的时间。

根据2020年设施农业调查,高达73%的经营者表示如果能重新选择的话,他们会重新选择设备、技术或农作物。现实中,他们唯一能做的就是继续向前冲,也许意味是用更多的投资来纠正过去的错误。投资者生怕错过,运营商深知这一点,这就造成炒作。每个人都争先恐后地想分一杯羹,而不是专注于解决根本问题;所以,把垂直农业描述为将养活世界的灵丹妙药,比起只承认它是农业未来很重要的一部分,更容易被市场和投资者接受。

那么,该行业终究是没有前途的吗?错!那么,垂直农业又将去向何方呢?

随着一家历史最悠久、规模最大的垂直农业科技公司AeroFarms未能上市,一家已经上市的设施农业巨头Appharvest未能达到营收预期;我们可以有把握地说,在Gartner技术周期曲线上,垂直农业已经跌下过高期望的顶峰。人们对这项创新的期望超过了它目前的现实能力。接下来会是一段行业萧条和修正的时期。



这听起来很糟糕,但绝非坏事,还可能意味着机会。在这个阶段,只有聪明的玩家才能生存下来。业绩问题、未能实现财务回报,都会导致对该领域幻想的破灭。尤其是投资者,对投资结果的不耐烦逐渐开始取代最初对其潜在价值的兴奋。

然而,对于那些坚持或将风险分散到整个行业的投资者来说,他们将看到一个行业的新篇章。在这一阶段,行业间并购开始发生,市场趋于更成熟,也意味着更诚实的估值、更健康的经济状况、更好的设施规划和负责任的增长计划。对于投资者来说,将有巨大的机会进入那些技术上不断进步的初创企业。

现在需要注意的是,垂直农业的泡沫化谷底还没有完全到来。我们仍将需要观察投资者对未来一年的该行业市场变化的反应,以及现有的垂直农业公司如何度过未来的风暴。

最后,鉴于气候变化的根本驱动因素和消费者对食物质量的需求正在加速,我们对垂直农业和设施农业的未来仍然非常兴奋和乐观。该行业也开始了一些内部的合作项目,比如设施农业的“CEA食品安全联盟”组织,旨在确保温室和垂直农场把清洁安全的农产品带给消费者。同时,相关的城市农业法案,以及从政府层面对城市农业的投资,都在不断增多,比如在美国和英国。

还有一些垂直农业科技公司,正以自己的独特方式适应着过度炒作的市场而保持蓬勃发展。比如有的公司专注于分布式小型垂直农场,其利润率很高,并能保持产品的透明度和可持续性;有的公司则专注于垂直种植蘑菇,具有令人印象深刻的产量和较低的运营成本;有的公司正在扩展其社会企业的模式,重点放在对当地社区的影响上;有的公司则专注于智能的垂直种植解决方案,以技术即服务模式为全球一些最大的垂直农场服务。

世界各地的设施农业创业者、公司和政策制定机构,都希望设施农业为应对供应链和气候变化的威胁发挥作用。总体上讲,设施农业的前景是光明的,但要让这一未来成为现实,首先要超越市场炒作,坦诚地讨论垂直农业的问题。猪也可以飞上天,这点没错,但它总有落地的时候,所以业内所有人都要为行业变化做好准备。
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